The First World War, vol. I, To Arms. Por Hew Strachan (Reseña)

The First World War, vol. I, To Arms. Por Hew Strachan, Oxford: Oxford University Press, 2001. Notas al pie de página. Bibliografía. Pp. xx, 1.227.

Hoy volvemos a presentar una nueva reseña tras una prolongada ausencia debida, en parte, por circunstancias del trabajo y una mudanza que, por fortuna, ya está prácticamente finiquitada. Pero también esta prolongada ausencia se ha debido a, precisamente, la naturaleza del libro que hoy reseñaré.

Mi primer contacto con esta obra del profesor Hew Strachan tuvo lugar hace unos años a través de otro de sus libros, The First World War. A new illustrated history (Londres: Simon & Schuster, 2003; publicado en castellano por Crítica como La Primera Guerra Mundial. Una historia ilustrada, Barcelona, 2004), libro publicado a su vez a raíz de la serie de diez capítulos presentados en 2003 por la cadena de TV británica Channel 4. Tanto la serie como los libros siguieron el guión planteado por el autor de su proyecto para la obra de tres volúmenes que tenía previsto publicar pero, a que día de hoy, sólo se ha publicado el volumen primero, To arms. Los volúmenes segundo y tercero, No quarter y Fall out, no han llegado a ver la luz. Quizás la explicación a ello se deba, en buena medida, al agotamiento que debió causar en el autor los más de diez años que tardó en escribir To arms, añadiéndose a ello la serie y libro antes referidos y algunos libros más enfocados a determinados aspectos relativamente poco conocidos sobre la Gran Guerra de 1914- 1918: The First World War in Africa (Oxford: Oxford University Press, 2004) y Financing the First World War (Oxford: Oxford University Press, 2004), además de The Outbreak of the First World War (Oxford: Oxford University Press, 2004), obra dedicada a un tema más que trillado por la historiografía.

Todo ello, unido a la considerable extensión del volumen – más de 1.200 páginas- explicarían porque la lectura del mismo se me ha dilatado tanto. Hew Strachan ofrece en este volumen una visión más que amplia sobre todos los aspectos de la Gran Guerra, aplicando un análisis diacrónico a todos los aspectos relevantes relacionados con el conflicto. Así, encontraremos una pormenorazida relación sobre los condicionantes, intereses y rivalidades en las relaciones entre las grandes potencias durante el período anterior a la Crisis de Julio de 1914 y sobre el desarrollo de las operaciones militares en Europa, el Cáucaso y Oriente Próximo hasta Enero de 1915. En cambio, el autor no duda en dilatar o contraer el marco cronológico de cada capítulo de acuerdo a su plan de obra. Así, veremos que las operaciones militares en los dominios coloniales alemanes en África, que se alargaron hasta más allá del armisticio alemán del 11 de Noviembre de 1918, son sintetizados en un colosal capítulo de más de 200 páginas; también se inserta en este mismo marco los capítulos dedicados al impacto de la Gran Guerra en Extremo Oriente, en la India, Persia y Asia Central. En cambio, el autor sólo estudia las operaciones navales en el Mar del Norte, el Atlántico y el Mediterráneo, a grosso modo, hasta 1915. Y, mientras el capítulo sobre las finanzas de las potencias en liza sí se se trata para todo el período de 1914- 1918, la entrada en guerra de los Estados Unidos en Abril de 1917 incluída, en cambio la política de movilización económica e industrial para el sostenimiento del esfuerzo bélico sólo aborda el período comprendido hasta verano de 1916; los elementos superestructurales de la Gran Guerra, como pueden ser la religión, la ideología y la propaganda, sólo se abordan en este volumen en el marco cronólogico de 1914.

Esta estructura, a primera vista tan alejada de los cánones historiográficos que usualmente se han aplicado en los manuales que antecedieron a To arms, en realidad se limita a reflejar el desarrollo mismo de las operaciones militares. El estancamiento de las operaciones en Occidente conllevó a replantear la movilización financiera, económica en industrial de los contendientes; a su vez, la estrategia conservadora practicada por la Flota de Alta Mar alemana en 1914 selló, de modo irremediable, el destino de las fuerzas terrestres y navales alemanas destacadas en los dominios alemanes del ultramar. Todo ello, a su vez, condicionó la grand strategy alemana para atraer al bando de las Potencias Centrales a Turquía mientras que, a la vez, extendió la guerra al Norte de África – específicamente, en Libia- como diversión de recursos de las potencias enemigas de la Entente, además de intentar extender el conflicto también hasta Persia y Afganistán con el objeto de amenazar la joya de la corona del Imperio Británico: la India.

Otro de los aspectos positivos de esta obra lo encontramos en su amplitud de miras, más allá del usual cliché que sintetizaría algunos años más tarde el editor de The First World War. A new illustrated history y que caracteriza la Gran Guerra a partir de la imagen de:

young British soldiers, many of them budding poets, led to early and ghastly deaths in muddy wastes by incompetent generals for reasons that were seemingly futile.

Así, el autor se aleja del anglocentrismo demasiado habitual en la historiografía anglosajona sobre la Primera Guerra Mundial, rasgo observable tanto en su amplio uso de bibliografía en alemán y francés, como también desarrollando aspectos relativamente poco conocidos sobre la Gran Guerra: las campañas en África – mención especial merece aquí el episodio de Lettow- Vorbeck-, las tensas relaciones entre Gran Bretaña y Japón en Extremo Oriente a lo largo de todo el período de 1914- 1918, el proceso de toma de decisiones que conformaron la grand strategy de Austria- Hungría antes y durante la Gran Guerra, además de analizar en profundidad la movilización económica e industrial de Rusia y Turquía, potencias que frecuentemente quizás no son tratadas con la suficiente profundidad en los manuales.

Por otra parte, los lectores más interesados en la tecnología y el armamento estimo que encontrarán de sumo interés esta obra. Hew Strachan, ya en su anterior European Armies and the Conduct of War, obra ya reseñada en su día aquí, demostraba una gran competencia al tratar sobre estas cuestiones. Esta misma competencia la encontramos también en To arms, donde el autor ofrece una completa relación de como se desarrolló el armamento de los arsenales a disposición de las potencias en guerra de acuerdo, tanto a las necesidades del combate táctico como a la concepción estratégica que dictaba la consecución de las operaciones militares previstas y bajo los condicionantes de la realidad económica de cada potencia, tanto en lo que se refiere a su disponibilidad de recursos materiales y humanos como a su capacidad para movilizarlos de forma efectiva.

Aunque el autor ofrece una visión amplia sobre aspectos tan dispares de la Gran Guerra, cosa que se refleja en su enorme Bibliografía que abarca más de cuarenta páginas, en la misma el autor no deja de reflejar cuáles son sus simpatías historiográficas. Esto es especialmente perceptible en su exposición sobre las relaciones internacionales antes y durante la Primera Guerra Mundial, donde resulta evidente que hace prevalecer los factores endógenos de cada Estado, como su estructura social, la naturaleza de sus instituciones políticas y los interes socioeconómicos de sus élites hegemónicas como factores determinantes de su política exterior, en contraposición a otras escuelas historiográficas que dan especial énfasis a factores exógenos, como sería el caso de The Origins of the First World War de William Mulligan, obra que también reseñamos en su día aquí.

Finalmente, la factura del volumen resulta un tanto austera. No hay ninguna fotografía ni ilustración y los mapas, aunque útiles y en ocasiones muy valiosos, también reflejan una edición sin concesión artística alguna. Por oitra parte, si bien resulta claro que el afán del autor es lograr una obra de referencia y consulta obligada para cualquier historiador sobre la Primera Guerra Mundial, el carácter exhaustivo de la obra dificultan a su vez un tanto su consulta. Este defecto, quizás inevitable, estimo que se vé algo atenuado al estructurarse el volumen en subcapítulos que no suelen exceder las treinta páginas de extensión. A la vez, cada capítulo temático se desarrolla de modo que casi puede leerse de forma independiente al contextualizarse debidamente, de acuerdo a la misma dialéctica de la narración, el desarrollo de la exposición diacrónica de cada temática y resultando en que el lector atento no llegará a perder el hilo de la narración, un peligro muy real en obras que tienen el mismo afán exhaustivo de Hew Strachan en To arms y que, en mi opinión, resulta un exitoso modelo a seguir en lo que a manuales históricos se refiere.

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5 comentarios en “The First World War, vol. I, To Arms. Por Hew Strachan (Reseña)

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