The Camel and the Wheel. Por Richard W. Bulliet (Reseña)

The Camel and the Wheel. Por Richard W. Bulliet, Nueva York: Columbia University Press (1990, 2ª edición). Prólogo del autor de la segunda edición. Notas al final del libro. Ensayo bibliográfico. Pp. xxiv, 327.

Bien, para cerrar este año 2012 toca publicar una nueva reseña dedicada a un libro que hace años que tenía entre mis lecturas pendientes, exactamente desde el último curso de la licenciatura de Historia que hice en la Universitat de Barcelona el 2008 y que, entre otras asignaturas, incluyó la asignatura de “al-Andalus, entre Orient i Occident” impartida por el profesor Xavier Ballestín Navarro y de la que tengo un recuerdo muy grato, tanto por los contenidos como por el proceder del doctor Ballestín que, con los años, no ha decaído como puede verse en esta reciente conferencia que impartió en la Universitat de Girona.

Entre las muchas lecturas recomendadas en sus clases se encontraba este trabajo de Richard W. Bulliet, originalmente publicado en 1975. El autor, especialista en Historia del Mundo Islámico medieval, dedica este trabajo al estudio de como tuvo lugar la práctica desaparición de la rueda en prácticamente todo el Próximo Oriente y el Norte de África, no volviendo a estar en uso generalizado esta hasta la intensa occidentalización y difusión del transporte motorizado que tendría lugar en ambas áreas durante el siglo XX.  Para constatar tanto este fenómeno como para explicarlo, el autor recurre a una amplísima cantidad de testimonios de todo tipo, tanto literario como pictográfico como, por supuesto, el registro material, sometiendo cada testimonio que aporta a un intenso y riguroso ejercicio de análisis con el objeto de someter a falsación su hipótesis explicativa principal, es decir, que dicho fenómeno devino de la integración, en paralelo con el proceso de conversión al Islam iniciado en estas sociedades durante el siglo VII d.C., entre las sociedades sedentarias al sur de la cuenca mediterránea y del llamado Creciente Fértil con las tribus nómadas de áreas marginales como el desierto arábigo y del Sahel, cuyo estilo de vida giraba en buena medida alrededor de la cría del camello.

Uno de los puntos más interesantes es su perspectiva escogida, muy alejada del los estereotipos etnocéntricos y orientalistas que considerarían un fenómeno como la caída en desuso de la rueda como un rasgo de atraso tecnológico. Como bien argumenta el autor, dichas percepciones adolecen de determinismo tecnológico que, como se diría en términos del materialismo histórico, ignora la realidad concreta del caso concreto y prefiere glosar sobre como un avance progreso lógico y natural de la Humanidad el uso de la rueda, aunque esta, con la tecnología disponible durante la Alta Edad Media europea para emplear los animales de tiro, quedase en posición de inferioridad en comparación con las prestaciones deel transporte a lomos del camello en lo que al transporte de mercancías por tierra se refiere. Como bien observa el autor, los dos criterios de los cuáles la difusión tecnológica en una sociedad determinada depende son siempre la tecnología disponible en el momento y lugar concretos y la economía.

En contraste, el autor cae en un error metodológico que estaba muy en boga entre la historiografía de su época y, no hay que engañarse, aún hoy en día. En su exposición sobre como podría haber sido el proceso de domesticación del camello, iniciado aproximadamente unos 5.000 años atrás, Richard Bulliet echa mano de la evidencia recopilada por antropólogos culturales y otros testimonios ocasionales sobre como era, a mediados del siglo XX, los usos y cría del camello en ambos lados del Estrecho de Adén y la costa del actual Omán. Si bien resulta tentador echar mano a este tipo de evidencia, debe tenerse muy presente que las prácticas actuales devienen de un prolongado proceso histórico que desemboca en el presente y, por lo tanto, resulta arriesgado querer identificar como prácticas primitivas o en uso en el pasado prehistórico otras prácticas y costumbres en uso presente en un determinado lugar.

En definitiva, The Camel and the Wheel es un excelente ejemplo de la Escuela de los Annales, paradigma historiográfico de la que resulta muy evidente de la que Richard Bulliet es uno de sus mejores exponentes y que, en este trabajo, puede percibirse tanto en su discurso narrativo como en su metodología.

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2 comentarios en “The Camel and the Wheel. Por Richard W. Bulliet (Reseña)

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