Taxi!: A Social History of the New York City Cabdriver. Por Graham Hodges (Reseña)

Taxi!: A Social History of the New York City Cabdriver. Por Graham Russell Gao Hodges, Baltimore, Md: The Johns Hopkins University Press (2007). Notas al final del libro. Ensayo bibliográfico. Pp. x, 225.

Empezaremos este 2013 con la reseña a este libro cuya temática me resulta, por diversos motivos, cercana y sensible. En el mismo Graham Hodges, profesor de la Colgate University y especializado en el estudio del movimiento abolicionista de la esclavitud anterior a la Guerra Civil estadounidenses de 1861- 1865, expone cuál ha sido la trayectoria de la profesión de taxista en la ciudad de Nueva York, desde sus inicios al volante de vehículos motorizados en la década de 1900 hasta los primeros años del siglo XXI.

El autor se aproxima a la cuestión realizando un análisis diacrónico, dedicando cada capítulo a un determinado período temporal. De este modo, encontraremos el relato de cómo se adaptó el antiguo servicio de coches tirados por caballos del siglo XIX a los primeros vehículos motorizados, la organización de las primeras flotas o empresas que acumulan la titularidad de un número múltiple de taxis y las luchas de sus trabajadores para mejorar sus condiciones laborales y la pugna de la administración municipal neoyorquina para regular el sector. Otra de las cuestiones a la que el autor dedica atención es la variación de la percepción del resto de la sociedad hacia los taxistas, pasándose a relacionar abiertamente dicha profesión con la delincuencia organizada durante los llamados “dorados años veinte” a la figura del personaje simple y poco instruido pero de buen corazón dominante durante las décadas de 1940 y 1950 hasta la figura marginal dominante en la actualidad y que, citando sólo el ejemplo más conocido, ilustró el famoso personaje de Travis Bickle interpretado por Robert De Niro en Taxi Driver (dir. Martin Scorsese, 1976). Y, por supuesto, también dedica su atención a intentar reconstruir cuál era la realidad concreta del taxista, tanto del trabajor titular autónomo como del trabajador por cuenta ajena.

En cuanto a las fuentes empleadas, se sirve en gran medida de artículos periodísticos publicados en la prensa general – especialmente en The New York Times–  y en publicaciones gremiales y sindicales del sector, con un discreto trabajo con testimonios documentales de archivo pero que, en todo caso, sólo complementan al uso intensivo que da a los diversos trabajos académicos, publicados y no publicados, que el autor emplea para reconstruir todo lo que se refiere la regulación laboral y administrativa del sector. También se observa un cierto del registro oral aunque éste sea de carácter un tanto disperso, limitándose a recoger testimonios editados y en su día publicados en la prensa local.

Quizás el aspecto más interesante de este trabajo reside en que el autor, debido a su experiencia como taxista durante los primeros años de la década de 1970, demuestra una comprensión cualificada y de primera mano que le permite hacer un análisis e interpretación de la evidencia muy superior al que se puede encontrar publicado por periodistas y políticos, habitualmente bastante alejados de la experiencia cotidiana de esta profesión y sin criterio propio para poder superar percepciones estereotipadas. Por otra parte, resulta llamativo constatar los elementos comunes existentes con otros casos de grandes urbes que, en cambio, se encuentran situados en espacios geográficos y culturales aparentemente alejados entre sí. Finalmente, también muestra una sensibilidad especial para resaltar aquellos testimonios relacionados con las formas de autoorganización sindical, las relaciones de género y la conflictividad racial, especialmente entre blancos y negros y los estallidos de nativismo, dentro del marco profesional del taxi neoyorquino.

En definitiva, resulta un estudio de interés para cualquier lector curioso o interesado en aproximarse a una realidad social que, con frecuencia, simplemente permanece oculta para el gran público.

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